Hommage to R. Murray Schafer

(Pour des raisons technique, le français suit)

I am lucky to be part of a wide and deep tradition of music-making in classrooms. R. Murray Schafer (1933-2021) was pivotal to music in the classroom, and was known for his ability to connect with students of all ages. While I did not know him well, I acknowledge that I work in a tradition deeply influenced by his work as a musician and music educator. 

Schafer’s practice in the classroom centred around attention to sound and listening. Many of his music activities don’t require specialized equipment, a bonus when incorporating music into any classroom and subject area. Here is an activity I first witnessed Schafer lead at the CNMN FORUM 2018 in Montreal:

  1. Crumple a piece of paper and throw it against a hard surface such as a wall
  2. Listen the sounds made throughout this act
  3. Imitate the sounds using your voice

Students imitate the sounds they hear in many ways, the greatest variety being which sounds they choose to imitate. Some imitate only the sound of the paper hitting the wall, some imitate the sound of the paper whistling through the air, and others imitate the sound of the paper ricocheting off other surfaces after the impact. A rare few imitate the paper crumpling at the beginning through to the paper coming to a standstill. None of these imitations is right or wrong; it is simply indicative of what each person attends to. 

I wonder sometimes if what a person chooses to imitate is also indicative of the sounds they think of as ‘worthy’ of listening to, which is certainly fodder for my musician’s curiosity about how other people hear the world. 

Here are a few directions I’ve taken this exercise:

  1. Imitate the sounds using an object other than a piece of paper. This option is helpful for classes that may be shy using their voices)
  2. Imitate the sounds using an instrument. If this I am working with a music class, I generally ask students to do this exercise first with a percussion instrument, and then transition to imitating it with their own instrument.
  3. Draw a visual representation of the sound: 
    • Explore the ‘feel’ of the sounds for a more abstract representation of the sound. See the music video Message in the Bottle, the final product of a workshop that delves into this idea.
    • Explore graphic notation, using strategies different sizes of objects or weights of line to represent volume, assigning a timeline to the x axis to depict sound as it occurs over time. 

These activities are wonderful for encouraging students (and myself!) to attend to the sounds that surround us, and have fun with sound as an artistic, expressive and acoustic phenomenon. They inevitably lead to discussions about individual experiences of sound. Delving into to curriculum, I’ve used these activities in the following subject areas:

  1. Literary arts: concepts of literacy and communication through the visual medium.
  2. Math: visual representation of information through graphic scores that assign various parameters to the x and y axes (e.g. x=volume, y=time).
  3. Science: understanding acoustics and the properties of materials by doing the same activity with materials other than paper (e.g. tennis ball, tinfoil paper) and throwing these materials against different surfaces (e.g. metal, plastic). 
  4. Music: depict these sounds through graphic scores and tradition Western notation. Pick one element of the notated sound (rhythmic motive, pitch etc.) and use it as the starting point for an improvisation/composition.

The possibilities for play and learning are many! If this activity intrigues you, please don’t hesitate to reach out for resources for music activities you can do in your classroom.

If you are interested in bringing a Teaching Artist into your classroom, see here for funding to bring me and other Teaching Artists into your school:

ELAN ArtistsInspire | Culture in Schools | Culture pour tous  

If you are looking for more ideas, please contact me for sample workshop descriptions. If you have ideas you’d like to explore, I’d be happy to chat with you and come up with a workshop tailor-made for your class! Please contact me at mlouisecampbell(at)gmail.com.

All the best to everyone in this new school year and artistic season!

Hommage à R. Murray Schafer

Je faire partie d’une tradition large et profonde de création musicale dans les écoles. R. Murray Schafer (1933-2021) a joué un rôle central dans la musique, et était connu pour sa capacité à se connecter avec des étudiants. Même si je ne le connaissais pas bien, je reconnais que je travaille dans une tradition profondément influencée par son travail de musicien et d’éducateur musical.

La pratique de Schafer en classe était centrée sur l’attention portée au son et à l’écoute. Beaucoup de ses activités musicales ne nécessitent pas d’équipement spécialisé, un bonus lors de l’intégration de la musique dans tous les sujets. Voici une activité de Schafer dont j’ai été témoin pour la première fois Schafer au FORUM CNMN 2018 à Montréal :

1. Froissez un morceau de papier et jetez-le contre un mur

2. Écoutez les sons émis tout au long de cet acte

3. Imitez les sons avec votre voix

Les élèves imitent les sons qu’ils entendent de plusieurs façons, la plus grande variété étant les sons qu’ils choisissent d’imiter. Certains imitent uniquement le son du papier frappant le mur, certains imitent le son du papier sifflant dans l’air et d’autres imitent le son du papier ricochant sur d’autres surfaces après l’impact. Quelques rares imitent le froissement du papier au début jusqu’à l’arrêt du papier. 

Voici quelques directions que j’ai prises pour cet exercice :

1. Imitez les sons en utilisant un objet autre qu’un morceau de papier. Cette option est utile pour les classes qui peuvent être timides avec leur voix

2. Imitez les sons à l’aide d’un instrument. Si je suis en cours de musique, je demande aux étudiants de faire cet exercice d’abord avec un instrument à percussion, puis de l’imiter avec leur propre instrument.

3. Dessinez une représentation visuelle du son :

a. Explorez la « sensation » des sons pour une représentation plus abstraite du son. Voir la vidéo musicale Message in the Bottle, le produit final d’un atelier qui approfondit cette idée.

b. Explorez la notation graphique, en utilisant des stratégies tel que des différentes tailles d’objets pour représenter le volume, ou une chronologie horizontale pour représenter le son tel qu’il se produit au fil du temps.

Ces activités sont formidables pour encourager les élèves (et moi-même !) à prêter attention aux sons qui nous entourent et à s’amuser avec le son en tant que phénomène artistique, expressif et acoustique. Ils conduisent inévitablement à des discussions sur les expériences individuelles du son. 

En approfondissant le curriculum, j’ai utilisé ces activités dans les domaines suivants :

1. Arts littéraires : concepts d’alphabétisation et de communication à travers un médium visuel,

2. Mathématiques : représentation visuelle de l’information à travers des scores graphiques qui attribuent divers paramètres aux axes x et y (par exemple x=volume, y=temps).

3. Science : comprendre l’acoustique et les propriétés des matériaux en faisant la même activité avec des matériaux autres que le papier (ex. balle de tennis, papier d’aluminium) et en projetant ces matériaux contre différentes surfaces (ex. métal, plastique).

4. Musique : dépeignez ces sons à l’aide de partitions graphiques et d’une notation occidentale. Choisissez un élément du son noté (motif rythmique, hauteur, etc.) et utilisez-le comme point de départ pour une improvisation/composition.

Les possibilités de jeu et d’apprentissage sont nombreuses ! Si cette activité vous intrigue, n’hésitez pas à me contacter pour des ressources d’activités musicales que vous pouvez faire dans votre classe.

Si vous souhaitez amener un artiste dans votre classe, cliquez ici pour plus d’information sur les subventions :

La culture à l’école | Culture pour tous

Bonne chance à toutes et è tous en cette nouvelle année scolaire et en cette saison artistique !